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Reconocimiento individual

Muchas especies de cetáceos poseen marcas naturales distintivas (como patrones de pigmentación o muescas en las aletas dorsales) que varían de un animal a otro de tal forma que los individuos pueden ser reconocidos en el mar. Las fotografías de esas marcas distintivas en individuos forman la base de un método de investigación ampliamente usado para estudiar cetáceos llamado foto-identificación. Estudios de foto-identificación de individuos reconocibles a largo plazo proveen información sobre tamaño de la población y supervivencia (a través de análisis de marcaje-recaptura), movimientos y reproducción.

 

 

Tamaño de población

Las estimas de marcaje-recaptura de tamaño de población se basan en la simple idea de que si una proporción de individuos es marcada en un primer muestreo, entonces se puede obtener una estima de esta proporción observando el número de animales marcados en un segundo muestreo. Si se cumplen varias presunciones acerca de la naturaleza de los datos, estas dos proporciones pueden ser igualadas en una ecuación para dar una estima de abundancia. En la mayoría de los estudios, los registros de recapturas (o re-identificaciones) de una serie de muestreos se compilan en las llamadas ‘historias de captura’, que se utilizan para estimar el tamaño de la población.

Evidentemente, la foto-identificación sólo se puede usar para aquellas especies cuyos individuos posean marcas naturales perdurables y reconocibles. Pero muchas especies tienen estas marcas, y se ha estimado la abundancia, usando los métodos de marcaje-recaptura aplicados a los datos de foto-identificación, a un amplio rango de cetáceos, incluyendo delfines mulares, orcas, yubartas y ballenas azules.

 

Delfín común Calderón gris Delfín mular    
  Calderón negro Cachalote  

Un desarrollo interesante es el uso de la identidad genética determinada por análisis de ADN obtenido de muestras de tejidos como marca. Es más difícil recolectar los datos, pero algunas ventajas de los marcadores genéticos incluyen el no cambiar con el tiempo (las marcas naturales si pueden), y el proveer información sobre el sexo de los animales muestreados. Este método se ha aplicado a ballenas yubartas en el Atlántico Norte.

 

Parámetros de supervivencia y reproducción

Los métodos de marcaje-recaptura se usan también habitualmente para estimar tasas de supervivencia. La idea aquí es que los animales marcados forman una cohorte que se puede seguir por un período de tiempo; los datos sobre si cada animal es recapturado en subsiguientes ocasiones proporcionan información sobre supervivencia. Las presunciones básicas son las mismas que para estimar abundancia. Se ha estimado la supervivencia usando este método en ballenas yubartas, ballenas grises, orcas y delfines mulares.

Los datos de reconocimiento individual son valiosos también para examinar parámetros reproductivos tales como edad al primer parto, el intervalo entre nacimientos y las tasas de reproducción, tal como se ha hecho para ballenas yubartas. Se necesita un muestreo intensivo para obtener esta información sobre reproducción, pero el esfuerzo merece la pena ya que es extremadamente difícil obtenerla por otros medios.

 

 

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