Censos visuales

Los censos visuales (o censos de avistamientos) son uno de los principales métodos de investigación para estudiar la distribución y la abundancia de los cetáceos. Son muy valiosos porque se pueden realizar en un amplio rango de escalas: desde pequeños estudios con un mínimo de equipamiento en áreas reducidas para proporcionar información local, hasta grandes censos sobre áreas extensas del océano para proporcionar estimas certeras y precisas para ser usadas en contextos específicos de conservación y gestión.

 


Los censos visuales se han usado para estimar la abundancia de rorcuales aliblancos en grandes zonas del Atlántico Norte, Pacífico Norte y Océano del Sur. Se han llevado a cabo otros censos a gran escala en el Atlántico Norte para marsopas, en el Pacífico Oriental Tropical para delfines moteados y acrobáticos, y en el Mediterráneo para delfines listados y rorcuales comunes. Censos de menor escala han generado estimas de abundancia para muchas otras especies en el mundo.Los censos visuales usan las llamadas técnicas de muestreo de transecto lineal para la recolección de datos y para el análisis. Estos métodos se desarrollaron en primer término para estimar la abundancia de animales terrestres pero se aplican ahora ampliamente a poblaciones de cetáceos a través de censos en barco o aéreos. En estos censos visuales, el área de estudio es muestreada por la plataforma de avistamientos buscando a lo largo de transectos predeterminados. Se miden (o estiman) los ángulos y distancias a los animales (o grupos) avistados permitiendo el cálculo de la distancia perpendicular desde el avistamiento hasta la línea de transecto. Estos datos se usan para estimar la anchura efectiva de la franja prospectada de tal forma que se pueda estimar la densidad de la muestra. Si los transectos se sitúan en el área de estudio de tal forma que aseguren que cualquier lugar en el área tiene la misma probabilidad de ser prospectado (llamado probabilidad igual de cobertura), la densidad de la muestra se puede simplemente extrapolar a toda el área proporcionando así una estima de abundancia.

Hay un creciente número de censos visuales que no consiguen una probabilidad igual de cobertura pero que sin embargo generan buenos datos de muestreo de transecto lineal. Para estos censos, el método de modelización espacial recientemente desarrollado provee de una forma de estimar abundancia y de investigar las relaciones entre la distribución de los cetáceos y las características ambientales tales como profundidad del fondo del mar, temperatura del agua y medidas de la productividad del océano. En este método, el muestreo de transecto lineal se combina con el análisis espacial. Los datos de distancia perpendicular se usan para estimar una función de detección, que permite que la abundancia sea modelizada en función de datos físicos y ambientales asociados con los transectos muestreados. De esta forma, se puede estimar la abundancia para toda la zona de estudio a través de extrapolación y se crean mapas de densidad.

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